Helicóptero Ingenuity pode fazer seu primeiro voo em Marte já no início de abril

Helicóptero Ingenuity pode fazer seu primeiro voo em Marte já no início de abril

Por Wyllian Torres | Editado por Claudio Yuge | 23 de Março de 2021 às 19h40
NASA/JPL-Caltech

A missão Mars 2020 tem proporcionado novas imagens do Planeta Vermelho, assim como também gravações dos sons de Marte, desde que pousou lá com o rover Perseverance, em fevereiro deste ano. Mas não para por aí: acoplado à “barriga” do robô, o helicóptero Ingenuity (engenhosidade, em tradução literal) começa a se preparar para uma série de testes que vão garantir a primeira tentativa de voo autônomo em outro planeta. A NASA está de olho no início de abril para esse voo inaugural, provavelmente logo depois do dia 8.

No dia 22 de março deste ano, o helicóptero Ingenuity liberou seu escudo protetor como quem acaba de despertar de uma longa viagem pelo espaço — e realmente, foram cerca de 7 meses da Terra até Marte. Agora o rover Perseverance está a caminho do local mais adequado para o teste de voo da pequena aeronave: uma área de 10x10 metros, com superfície plana e livre de obstruções. Assim que o Perseverance encontrar esse lugar, o Ingenuity terá cerca de 30 dias marcianos — ou 30 sóis que equivalem 31 dias aqui na Terra — para empenhar sua primeira tentativa de voo.

Realizar um voo no planeta vizinho é muito mais difícil do que aqui na Terra. Isso porque a gravidade de Marte equivale a um terço da terrestre e sua atmosfera no nível da superfície é a mesma do que encontramos aqui em nosso planeta a 35 quilômetros de altura — ou seja, rarefeita. Lori Glaze, diretora da Divisão de Ciência Planetária, da NASA, diz que: “apropriadamente nomeado, Ingenuity é uma demonstração de tecnologia que visa ser o primeiro voo motorizado em outro mundo e, se bem-sucedido, poderia expandir ainda mais nossos horizontes e ampliar o escopo do que é possível com a exploração de Marte”.

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Ilustração do helicoptero Ingenuity na superfície marciana (Imagem: Reprodução/NASA)

Implantação do Ingenuity na superfície e seu voo

Implantar uma aeronave em Marte já é uma baita desafio por si só, mas a primeira noite do helicóptero na superfície marciana é crucial. O engenheiro chefe da Mars Helicopter, Bob Balaram, do JPL, diz que: “sobreviver à primeira noite em Marte sozinho, sem o rover protegendo-o e mantendo-o ligado, será ainda maior”. O processo de implantação do Ingenuity levará cerca de seis sóis (o equivalente a seis dias e quatro horas aqui na Terra). Logo pelo primeiro sol, a equipe responsável pela operação ativará um dispositivo para liberar o helicóptero da “barriga” do rover Perseverance. Já no segundo sol, os cabos que seguram o Ingenuity serão liberados para girar a aeronave para uma posição horizontal — neste momento, o helicóptero está na vertical acoplado ao rover — e é também quando ele estenderá duas de suas quatro pernas de pouso.

No terceiro sol, um pequeno motor elétrico terminará de colocar o Ingenuity totalmente na horizontal. Ao seguir no quarto sol, as outras duas rodas de pouso do helicóptero serão estendidas — a cada um desses sóis, e em cada etapa deste processo, o sensor topográfico (WATSON) registrará imagens para que a equipe se certifique de que tudo está caminhando como o planejado. Colocado em sua posição final, o pequeno robô voador ficará suspenso a uma altura de 12 centímetros sobre a superfície marciana — ainda preso ao rover e parcialmente conectado a ele. No quinto sol, a equipe usará o Perseverance como fonte de energia pela última vez, recarregando as seis células da bateria do helicóptero e depois o cabo será cortado.

Zona de voo do Ingenuity registrada pelas câmeras de navegação a bordo do rover Perseverance (Imagem: Reprodução/NASA/JPL-Caltech)

Ao sexto e último sol desta etapa de implantação, a equipe precisa verificar três informações, são elas: se as quatro pernas do Ingenuity estão firma na superfície da cratera Jezero, se o rover está a uma distância de cinco metros e se o Perseverance e o helicóptero estão se comunicando normalmente com seus sistemas de rádio. Uma vez confirmadas essas informações, começa a contagem de 30 sóis para que a aeronave verifique todo seu funcionamento e testes pré voo.

Quando tudo estiver verificado, o Perseverance receberá e enviará ao Ingenuity as instruções finais de voo dos controladores da missão, da JPL. O Mars Environmental Dynamics Analyzer (MEDA), a bordo do rover, será o responsável por fornecer as medições do funcionamento do padrão dos ventos locais naquele período. E então o momento mais esperado chega: o Ingenuity está liberado para decolar. O helicóptero vai pairar a uma altura de 3 metros acima da superfície durante 30 segundo — em seguida descerá e tocará o chão marciano.

No sol seguinte, todos os dados serão enviados para a equipe da missão, o que inclui algumas imagens em preto e branca de baixa resolução da câmera de navegação do Ingenuity. E lá pelo terceiro sol, devem chegar outras duas imagens coloridas da câmera de alta resolução da aeronave. A partir de todos os dados a equipe decidirá quais e quando serão as próximas atividades da nave. “Marte é difícil. Nosso plano é trabalhar tudo o que o planeta vermelho jogar sobre nós da mesma maneira que lidamos com todos os desafios que enfrentamos nos últimos seis anos — juntos, com tenacidade e muito trabalho árduo e um pouco de Ingenuidade”, declarou MiMi Aung, gerente de projeto da Ingenuity Mars Helicopter, no JPL.

Agora o que nos resta é esperar pela confirmação do local de testes de voo do Ingenuity, em algum ponto da cratera Jezero. A expectativa é grande, se tudo ocorrer como o planejado, será uma dos maiores feitos da tecnologia e de toda a história da exploração espacial — levantar voo em outro planeta do Sistema Solar comandando tudo de forma remota.

Fonte: NASA

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