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7 astronautas negros pioneiros da exploração espacial

Por| Editado por Patricia Gnipper | 17 de Novembro de 2023 às 17h54

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U.S. Air Force/NASA
U.S. Air Force/NASA

Você já parou para se perguntar quem são os astronautas negros e negras? Guion Bluford, Arnaldo Tamayo Mendez e outros fizeram história em suas missões espaciais, mas, muitas vezes, seus nomes foram esquecidos em meio àqueles dos astronautas brancos e seus feitos.

Em 1961, Alan Shepard, da NASA, se tornou o primeiro norte-americano a ir ao espaço, viajando a bordo da cápsula Freedom 7. A agência espacial norte-americana estima que, desde então, pelo menos 500 astronautas foram ao espaço, mas menos de 20 deles eram negros.

Em meio a estes astronautas, estão pilotos militares, engenheiros, cientistas e médicos, que estiveram em missões dos ônibus espaciais, fizeram spacewalks fora de espaçonaves e muito mais.

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Nesta matéria, você vai conhecer astronautas negros e as marcas que deixaram nos programas espaciais dos seus respectivos países. Vamos lá?

Robert H. Lawrence

Robert H. Lawrence nasceu em 1935 e é conhecido como o primeiro astronauta negro selecionado para um programa espacial. Foi em junho de 1967 que a Força Aérea dos Estados Unidos o escolheu como membro do terceiro grupo de pilotos de pesquisa aeroespacial, criado para o Programa do Laboratório Orbital Tripulado (MOL).

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Entretanto, Lawrence morreu em um acidente aéreo em dezembro daquele ano; em 1969, a Força Aérea cancelou o programa. Dois meses depois, sete membros do MOL foram transferidos aos grupos de astronautas da NASA, e todos voaram em missões dos ônibus espaciais.

Arnaldo Tamayo Méndez

Nascido em 1942, o cubano Arnaldo Tamayo Méndez passou oito dias a bordo da antiga estação espacial Salyut-6 em 1980, tornando-se o primeiro negro a ir ao espaço. Ele foi selecionado pela Força Aérea Cubana como parte do programa Interkosmos, da União Soviética. A iniciativa levava cosmonautas de países parceiros às estações espaciais soviéticas.

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Durante a missão, Tamayo e o cosmonauta Yuri Romanenko completaram mais de 120 órbitas ao redor da Terra. Após retornar, Tamayo foi condecorado com a medalha de Herói da República de Cuba, recebeu a Ordem de Lênin e foi considerado um Herói da União Soviética, a mais alta distinção do bloco.

Guion S. Bluford

Guion S. “Guy” Bluford nasceu em 1942 e foi o primeiro astronauta da NASA a ir ao espaço. Ele foi selecionado em 1978, ano em que a agência espacial montou um grande grupo de astronautas para o programa dos ônibus espaciais, que ainda estava em desenvolvimento na época.

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Bluford voou no ônibus espacial Challenger na missão STS-8, lançada em 1983. Ele voltou ao espaço outras vezes, e seu quarto e último voo espacial foi a missão STS-53, lançada em 1992. Ele somou mais de 680 horas de voos espaciais, e se aposentou da NASA em 1993.

Mae Jemison

A médica Mae C. Jemison nasceu em 1956 e foi selecionada como astronauta em 1987. Em 1992, foi ao espaço pela primeira vez no ônibus espacial Endeavour, como especialista de missão da STS-47. Aquela foi uma missão conduzida em parceria entre as agências espaciais do Japão e dos Estados Unidos, e Jemison acumulou 190 horas de voo.

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Jemison saiu da NSA em 1993, mas continuou trabalhando pela educação científica com foco especial em alunos pertencentes a minorias. Ela fundou o Grupo Jemison Inc, que analisa os impactos sociais e culturais dos avanços tecnológicos.

Bernard A. Harris Jr.

Nascido em 1956, o cirurgião de voo Bernard A. Harris foi selecionado como astronauta da NASA em 1990. Durante sua carreira, ele serviu nas missões STS-55 e STS-63, dos ônibus espaciais, em 1993 e 1995 — neste último, Harris se tornou o primeiro astronauta negro a realizar um spacewalk. Naquela missão, ele acumulou 198 horas no espaço.

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Ele deixou a NASA em 1996. Hoje, ele atua como CEO da Iniciativa Nacional de Matemática e Ciências e Presidente e Diretor Executivo da Vesalius Ventures, e integra o comitê de diretores da Raytheon Technologies.

Victor Glover

Nascido em 1976, Victor J. Glover, Jr. foi selecionado como astronauta em 2013 enquanto atuava no Senado dos Estados Unidos. Em 2020, ele serviu como piloto e segundo comandante da Crew-1, a primeira missão operacional da SpaceX com a NASA lançada à Estação Espacial Internacional.

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Durante a estadia na estação, Glover passou 168 dias em órbita e fez quatro spacewalks. Posteriormente, a NASA anunciou que ele foi selecionado para atuar como piloto na missão Artemis II, parte do novo programa lunar da NASA que levará astronautas à Lua pela primeira vez desde o fim do programa Apollo. 

Jessica A. Watkins

Jessica A. Watkins nasceu em 1988 e foi selecionada para uma das classes de astronautas da NASA em 2017. Em 2022, ela foi à Estação Espacial Internacional durante a missão Crew-4, tornando-se a primeira mulher negra a servir em uma missão de longa duração no laboratório orbital.

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Com a missão, ela se tornou ainda a primeira geóloga da NASA a ir ao espaço desde Harrison H. Schmitt, que serviu na Apollo 17. Watkins passou 171 dias a bordo da ISS, executando dezenas de experimentos científicos.