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Nova molécula-chave da vida é encontrada em lua de Saturno

Por| Editado por Patricia Gnipper | 14 de Dezembro de 2023 às 18h11

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NASA
NASA

Cientistas fizeram uma nova análise dos dados da sonda Cassini, e encontraram evidências de que Encélado, uma das luas de Saturno, contém cianeto de hidrogênio, molécula essencial para a formação da vida. Eles também encontraram indicações de que o oceano sob a crosta congelada dessa lua guarda uma fonte poderosa de energia química, que até então, não havia sido identificada.

A vida como conhecemos é feita a partir de alguns blocos essenciais, como os aminoácidos. Eles são compostos orgânicos que, quando são combinados, formam proteínas — e o cianeto de hidrogênio é uma das moléculas mais importantes para a formação de aminoácidos.

Os cientistas já sabiam que a grande pluma de gelo e vapor d’água expelida por Encélado é repleta de compostos orgânicos, sendo que alguns têm papel significativo para a formação da vida. “Nosso trabalho traz mais evidências de que Encélado é o lar de algumas das moléculas mais importantes para a criação dos blocos construtores da vida e para sustentar esta vida através de reações metabólicas”, explicou Jonah Peter, autor principal do estudo.

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O composto foi encontrado durante análises estatísticas dos dados obtidos pelo espectrômetro da Cassini, que analisou os gases, íons e grãos congelados ao redor de Saturno. Ao estudar a quantidade de informação nos dados, os autores perceberam pequenas diferenças nos compostos químicos, as quais explicariam os sinais registrados pela sonda.

Ainda, eles encontraram evidências de compostos que sofreram oxidação, processo que contribui para a liberação de energia química. Os compostos são evidências de fontes de energia química mais intensa e diversa do que o metano, que pode ser formado por processos como a metanogênese. Trata-se de um processo metabólico bastante presente na Terra.

Vale lembrar que as descobertas não significam que exista vida em Encélado. “Ter os ingredientes é necessário, mas eles podem não ser suficientes para um ambiente extraterrestre abrigar vida”, ressaltou Christopher Glein, coautor de um estudo que apontou a presença de fósforo, outro elemento essencial para a vida, no gelo nas plumas desta lua.

O artigo com os resultados do estudo foi publicado na revista Nature Astronomy.

Fonte: Nature Astronomy; Via: NASA, NewScientist