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Qual é o maior continente do mundo?

Por| Editado por Patricia Gnipper | 19 de Dezembro de 2022 às 20h10

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Imagem:  ToastyKen/CC BY 2.0
Imagem: ToastyKen/CC BY 2.0

A cada quatro anos, nas Olimpíadas, vemos cinco anéis coloridos na bandeira do evento, representando cada continente do mundo. Mas essa quantidade está correta? Quantos e quais são os continentes da Terra? E qual é o maior continente do mundo?

A Terra é um planeta dinâmico e sua evolução ao longo dos 4,5 bilhões de anos desde sua origem contou com diferentes disposições do território ao redor do globo. Graças aos movimentos das placas tectônicas e as variações no nível dos oceanos, os continentes passaram por várias mudanças até chegarem à configuração conhecida hoje.

Para responder a perguntas como as do início deste texto, preciso entender essa evolução, além de convenções geográficas que determinam a definição de um continente.

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O que é um continente?

A definição de continente não é um consenso entre os geógrafos. Todos eles, porém, concordam que continentes são uma grande massa de terra cercada por oceanos. Por outro lado, as definições — e, consequentemente, a quantidade deeles — variam conforme algumas particularidades.

Uma definição adota apenas as massas continentais povoadas, incluindo América, Europa, Ásia, África e Oceania. A Antártida fica de fora neste quesito, deixando em cinco o número total de continentes existentes hoje na Terra. Caso a exigência de população fique de fora, o número sobe para seis, graças ao continente congelado, sendo essa a classificação mais adotada.

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Outra forma de divisão leva em conta o fato de que Europa e Ásia estão na mesma placa tectônica e seriam, portanto, um só continente. A América é outra que poderia ser considerada um continente único, mas acaba sendo dividida em três subcontinentes: a América do Sul, a América Central e a América do Norte.

Algumas dessas separações são mais interpretadas como decorrentes de fatores históricos, políticos e culturais do que realmente naturais da formação da Terra. A única divisão entre as Américas está no Canal do Panamá, criado artificialmente. Isso também acontece entre a Ásia e África, com o Canal de Suez cortando o Egito para ligar o Mar Vermelho ao Mediterrâneo.

Qual o continente mais populoso?

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O maior e mais populoso continente do mundo, considerando a divisão mais adotada pelos geógrafos, é a Ásia. Composta por 49 países independentes e abrangendo 11 fusos horários diferentes, o continente asiático possui uma área de 44,6 milhões de quilômetros quadrados. Sua população total é de 4,7 bilhões de habitantes, abrigando mais da metade da população mundial.

Já quando se considera a Eurásia (massa que forma a Europa e a Ásia) como um todo, estes números chegam a 55 milhões de quilômetros quadrados em área e 5,4 bilhões de habitantes.

Em qual continente fica o Brasil?

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O continente em que o Brasil está localizado é a América, especificamente na América do Sul, considerando a subdivisão deste grande continente. É interessante notar que, mesmo que a Ásia seja maior em área, a maior extensão latitudinal — de norte a sul do planeta — é a do continente americano. Essa amplitude faz com que a América possua uma grande variedade de climas.

E qual é o menor continente do mundo?

A Oceania é o menor continente do planeta. Na verdade, a Austrália representa quase 90% de todo o seu território. Com uma área que soma 8,5 milhões de quilômetros quadrados, a Oceania possui várias ilhas ao longo do Oceano Pacífico, como Fiji, Tonga e a Polinésia Francesa.